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Gardien est le mot choisi par François d'Assise pour désigner le responsable d'une fraternité ou d'un couvent. Cependant, dans un premier temps, tous les responsables sont appelés indistinctement des "ministres" : cf 1 Reg 4, 1 ss. :"Tous les frères qui sont établis ministres et serviteurs des autres frères, dans les provinces et dans les endroits où ils seront, placeront leurs frères et ils les visiteront souvent..." ; "Que les ministres et serviteurs se rappellent que le Seigneur dit : "Je ne suis pas venu por être servi mais pour servir...". Dans la 2è Règle, le Ministre provincial, seul, a le pouvoir de recevoir des frères dans la fraternité (2 Reg 2, 2).- Par la suite les responsables des fraternités locales sont désignés par le titre de Gardiens, probablement en référence à l'exclamation de Caïn : "Suis-je le gardien de mon frère ?" (Gen 4, 9). Cf Lettre à un Ministre, 14 ; Testament, 27 ; 31-32).